Многочисленные останки следов древнего человека свидетельствуют о том, что на территории России образованию раннефеодального русского государства предшествовали столетия родоплеменного строя с присущим ему первобытнообщинным хозяйством, с военно-политическими союзами, носившими родовой, племенной, а затем соседский и территориальный характер. Решающий перелом в хозяйственной жизни первобытного общества был определён возникновением земледелия и скотоводства в эпоху неолита примерно за 4-2 тысячи лет до н.э.

Переход к земледелию связан с началом оседлой жизни. Для всех без исключения праславянских племён основным занятием было земледелие. Охота, рыболовство и собирательство (бортничество) играли хотя и важную, но вспомогательную роль.

Самой большой группой племен на территории нынешней России в начале новой эры были восточные славяне1 — предки русского, украинского и белорусского народов, которые занимали территорию от Ладожского озера, бассейна реки Печоры и берегов Ледовитого океана — на севере, до Черного и Азовского морей на юге. От Дона, Оки, верховий Волги и Урала на востоке, до Днестра, Карпат и Прибалтики — на западе.

Главная отрасль хозяйства восточных славян — земледелие — базировалась на использовании деревянных и железных орудий труда (лемехи, сошники, наконечники сох и т.п. изготавливались из железа). При этом сложилось несколько типов пахотного земледелия: в лесостепной зоне — переложная система, в лесной зоне — подсечная (огневая). При первой в течение ряда лет засеивались площади, а истощив их, земледелец возвращался обратно через 20-30 лет; при второй — участок очищали огнём от кустарника и деревьев, несколько лет сеяли, а после того, как почва истощалась, переходили на новое место. Это придавало земледелию как бы «кочевой» характер.

Наибольшее распространение имели такие культуры, как: рожь, пшеница, ячмень, овёс, горох, просо, репа, лён и конопля. Разводили крупный рогатый скот, лошадей, овец, коз, свиней.

В 6-8 в.в. ремесло начинает отделяться от земледелия. Появилось кузнечное, литейное дело, изготовление золотых и серебряных изделий, гончарное производство в укреплённых «градах» и «погостах», становившимися центрами небольших округов — будущих городов.

Первыми крупными древнерусскими городами по упоминаниям летописей были Новгород Великий (859 г.), Киев (860 г.). Ростов Великий (862 г.), Смоленск (863 г.), Дебрянск (Брянск), Серпейск и др.

Общественная структура славянских поселений постепенно приспосабливалась к господству пахотного земледелия. На смену родовой общине пришла соседская. На юге соседская община «вервь» возникла в 5 в., в северных районах несколько позже, в 7-9 веках. Здесь она получила название «мир». И в «верви», и в «миру» земля первое время оставалась собственностью общин. Луга, выгоны, леса водные угодья использовались сообща всей общиной.

Для славян, и особенно южных славян, была характерна патриархальная сельская «домашняя» община (сербская «задруга»). Она наблюдалась также у германцев и римлян.

Славянские земледельческие племена в лесостепной полосе и севернее Киева и Переяславля стали довольно рано переходить от старых, примитивных методов обработки к двухпольной и даже трёхпольной системе земледелия. Подсечная система земледелия была связана с общинной формой землевладения и коллективной обработкой почвы. Трёхпольная же система землевладения в большей мере допускала индивидуальное производство. Стало возникать мелкое индивидуальное крестьянское хозяйство на общинной земле.

По мере движения «кочевого» земледелия к «оседлости», то есть выбора постоянного места проживания и ведения хозяйства (в основном у рек, озёр, на пересечении дорог), укреплялась соседская, территориальная (сельская, земледельческая) община. Она была первым социальным и экономическим объединением людей, не связанных узами родства.

Родовая земельная община превращаюсь в соседскую и территориальную общину, становилась административно-территориальной единицей, что практически являлось зарождением политического устройства с единым массивом этногенеза.


1 На этой территории восточные племена праславян, называвшиеся «анты», освоили Северное Причерноморье ещё за 4-3 тысячелетия до н.э. На западе, переместившиеся от Балкан (Норикское царство — первое государство праславян в Европе) к Балтийскому морю обосновались в тот же период и несколько позже в районах современной Прибалтики славины, венеды, венеты. Племена дулебов образовали мощное поселение в северо-восточных отрогах Карпат (Волынь) и в районе современного Киева. По свидетельствам многих греческих, римских, византийских и арабских историков, основными славянскими племенами периода 1-5 вв. н.э. были славины, венеды, анты. В VI веке н.э. византийский историк Прокопий Кесарийский упоминает уже одно название — славяне, а арабский историк Масуди (IX век) ставит знак равенства между антами и русскими (русы, росы). Отсюда пошло двойное название земли российской — Русь, Россия.