В 12 веке на месте прежней Киевской Руси образовались самостоятельные княжества: Владимиро-Суздальское, Киевское, Переяславское, Черниговское, Тмутараканское, Муромское, Рязанское и две республики — Новгородская и Псковская. С образованием самостоятельных княжеств возникли новые центры политической, хозяйственной и культурной жизни. Основной центр экономической и политической жизни России переместился во Владимиро-Суздальское княжество, так как в 1299 соду был осуществлён перевод митрополии православной церкви из Киева во Владимир.

Важными предпосылками экономического подъёма северо-восточных земель явилось наличие больших массивов черноземья (ополье), шло развитие старых городов (Владимир, Суздаль, Ростов Великий, Ярославль) и одновременно возникали новые — Москва (1147 г.), Нижний Новгород (1221 г.) и ряд других, удобно расположенных на развилках водных и сухопутных дорог. Усилению и развитию этих городов способствовало не только выгодное географическое расположение, но и массовый приток населения из разорённых Золотой Ордой земель на территории, хорошо защищённые от врагов лесами и водными преградами.

Основными центрами хозяйственной деятельности таких территорий в период феодальной раздробленности были Тверь, Великий Новгород, Псков, Галицко-Волынское княжество. Наличие в этот трудный для Руси период многих сложностей и противоречий внешнего и внутреннего порядка не останавливало развития производительных сил, о чём свидетельствует рост городов и градостроительства. В сельском хозяйстве утверждается система трёхполья, был достигнут высокий уровень в городском и сельском ремесленном производстве, увеличивались объёмы внутренней торговли.

Вместе с тем, дробление древнерусского государства на отдельные княжества (этот период получил ещё одно название — «Удельная Русь») привело к ослаблению его оборонной мощи. Сначала набеги половцев, которые стремились в южнорусские степи, чтобы расширить свои владения за счёт русской земли. Затем последовало нашествие в 13 в. татаро-монголов.

Периодическая борьба отдельных русских княжеств за независимость и появлявшиеся тенденции к объединению страны не приводили к успеху, т.к. сильно ослабленные междоусобными войнами уделы не смогли противостоять монгольским завоевателям. Массированные нашествия ханов Батыя и Эдэгея привело к тому, что в 1243 г. Владимирский Великий Князь Ярослав Всеволодович признал вассальную зависимость от золото-ордынского хана и за ним последовали другие княжества. На Руси установилось иноземное иго.